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¿Qué es la energía de biomasa?

Pellets de madera con estufa de pellets encendida en el fondo

La energía de biomasa es tan antigua como el fuego de un hombre de las cavernas y sigue siendo una fuente importante de energía renovable en todo el mundo. Sin embargo, a pesar de su antiguo uso como fuente de calor y energía, muchas personas no saben qué significa realmente la energía de biomasa o de dónde provienen los biocombustibles.

¿Qué es la energía de biomasa?

La energía de biomasa es energía renovable de plantas y animales. Las plantas, por ejemplo, producen energía de biomasa a través de la fotosíntesis. La energía de biomasa es mucho más saludable para el planeta que las fuentes de energía no renovables como el carbón.

Debido a que la definición de biomasa es tan amplia, los combustibles que pueden considerarse “biomasa” incluyen una amplia variedad de elementos y los investigadores están descubriendo nuevas fuentes de energía de biomasa todo el tiempo. El estiércol animal, los desechos de los vertederos, los pellets de madera, el aceite vegetal, las algas, los cultivos como el maíz, el azúcar, la hierba varilla y otros materiales vegetales, incluso el papel y la basura doméstica, se pueden utilizar como fuente de combustible de biomasa.

El combustible de biomasa se puede convertir directamente en energía térmica a través de la combustión, como la quema de un leño en una chimenea. En otros casos, la biomasa se convierte en otra fuente de combustible; los ejemplos incluyen gasolina de etanol hecha de maíz o gas metano derivado de desechos animales.

¿Qué tan práctica es la energía de biomasa?

Aproximadamente del tres al cuatro por ciento de la energía de Estados Unidos proviene de la biomasa, mientras que el 84 por ciento proviene de combustibles fósiles como el gas natural, el carbón y el petróleo. Claramente, la biomasa tiene un largo camino por recorrer antes de que sea ampliamente aceptada como fuente de energía.

A pesar de estos desafíos, el uso creciente de energía de biomasa tiene muchas ventajas. Una ventaja obvia que tienen los combustibles de biomasa sobre otras fuentes de energía es que la biomasa es renovable: podemos cultivar más plantas, pero nadie puede producir más petróleo.

Otra ventaja es que algunas fuentes de biomasa, como el estiércol, el aserrín y la basura de los vertederos, utilizan una fuente de combustible que de otro modo se desperdiciaría. Por lo tanto, estas fuentes reducen nuestra dependencia de los combustibles fósiles y la energía nuclear al mismo tiempo que reducen los impactos negativos (ruido, olor, alimañas, disminución del valor de las propiedades) que están asociados con los vertederos.

Energía de biomasa y medio ambiente

La biomasa es una fuente de energía renovable que se puede reponer en cada ciclo de cultivo, cosecha de madera o pila de estiércol, pero no es perfecta. Debido a que proviene de una variedad de fuentes, el combustible de biomasa no siempre es consistente en calidad o eficiencia energética, y aún no existe una red bien desarrollada de refinerías y distribuidores de biomasa como la que existe para la gasolina y el gas natural.

Además, la quema de combustibles de biomasa, como la quema de combustibles fósiles, produce contaminantes potencialmente peligrosos como compuestos orgánicos volátiles, material particulado, monóxido de carbono (CO) y dióxido de carbono (CO2). El CO2 es un gas de efecto invernadero que es una de las principales causas del calentamiento global y el cambio climático.

Sin embargo, la naturaleza renovable de la energía de la biomasa puede reducir en gran medida este impacto ambiental. Mientras que la quema de biomasa libera monóxido de carbono y CO2 a la atmósfera, los árboles y las plantas que se cultivan como fuente de energía de biomasa también capturan carbono de la atmósfera durante la fotosíntesis. Este proceso a menudo se denomina “secuestro de carbono” o “banco de carbono”.

¿Es la energía de biomasa ecológica?

Existe cierta controversia sobre el equilibrio costo-beneficio de la energía de biomasa y el secuestro de carbono. Algunos analistas han descubierto que el carbono atmosférico (CO y CO2) liberado cuando se queman combustibles de biomasa es aproximadamente igual al carbono almacenado en árboles y plantas que crecen en “plantaciones” de biomasa. Este análisis hace que la energía de la biomasa sea esencialmente neutra en carbono y respetuosa con el medio ambiente.

Sin embargo, otros expertos han descubierto que el desarrollo de energía de biomasa a escala industrial está causando estragos en el medio ambiente natural y en la calidad del aire. Greenpeace ha publicado un informe, “Fueling a Biomess”, que encuentra que el crecimiento a gran escala de la energía de la biomasa se ha extendido más allá de las fuentes de desechos como el aserrín y los desechos de las fábricas de papel, y ahora se están destruyendo árboles enteros y otros hábitats forestales importantes:

“Solo Canadá emite aproximadamente 40 megatoneladas de emisiones de CO2 al año a partir de la producción de bioenergía forestal, una cantidad que supera las emisiones del tubo de escape de todos los vehículos de pasajeros ligeros canadienses de 2009. El CO2 emitido dañará el clima durante décadas antes de ser capturado por los árboles que vuelven a crecer. . ”

El futuro de la energía de biomasa

Aunque es una fuente de energía antigua, la energía de la biomasa todavía tiene un largo camino por recorrer antes de que reemplace otras fuentes de energía como los combustibles fósiles y la energía nuclear.

No obstante, la chimenea del hogar no va a desaparecer y es probable que una política energética diversificada sea la mejor estrategia para la seguridad energética en el siglo XXI.

Como han declarado los investigadores del Laboratorio Nacional de Oak Ridge, “Los estudios sugieren que el óptimo La estrategia será diferente de un lugar a otro, determinada por la calidad de la tierra, sus usos actuales, usos competitivos y las demandas de energía “.

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